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En la antigüedad la gente estaba segura de que las enfermedades eran obra del demonio.

Hipócrates, precursor de la medicina moderna

En la antigüedad la gente estaba segura de que las enfermedades eran obra del demonio, de los brujos o de otros seres malignos. Hipócrates, el médico griego que vivió del año 460 al 370 a. C., fue el primero en aclarar que el origen de las enfermedades era terrenal y no sobrenatural e introdujo la idea de los "humores". Durante cientos de años pocos pusieron en duda el concepto de Hipócrates, ni siquiera cuando Antón van Leeuwenhoek descubrió por primera vez los microbios en el siglo XVII.

Tuvieron que pasar otros 200 años hasta que los trabajos de Louis Pasteur y otros científicos condujeran a la teoría de los gérmenes como agentes causales de las enfermedades infecciosas. Ahora todo estudiante de primaria sabe que las enfermedades infecciosas se deben a diversos tipos de microorganismos: bacterias, virus y hongos que invaden nuestro cuerpo.

¿Qué son los gérmenes?

Es el nombre que se dio a los microorganismos que causan enfermedades cuando se estableció esa teoría, pero se aplica sobre todo a las bacterias porque fueron las primeras que se descubrieron. Las bacterias son organismos unicelulares de unas cuantas mieras (milésimas de milímetro) de diámetro que adoptan diferentes formas: de bastón (bacilos), esférica (cocos) y espiral (espiroquetas). Se encuentran en todas partes: en el agua, en el aire, en la tierra o dentro de otros seres vivos, incluyendo al hombre; pueden vivir aun donde no hay aire.

No todas las bacterias son nocivas; hay muchas que nos son útiles, entre ellas las que ayudan al crecimiento de las plantas que nos proveen de alimento. Las bacterias patógenas producen sustancias venenosas que se llaman toxinas, contra las cuales la ciencia ha elaborado antitoxinas. El descubrimiento de que ciertos hongos y bacterias pueden destruir las bacterias patógenas condujo al desarrollo de los antibióticos.

Entre las enfermedades producidas por bacterias se cuentan el cólera, la neumonía, la tuberculosis, muchas enfermedades venéreas y las infecciones de estreptococos y estafilococos. Se puede adquirir una enfermedad bacteriana a través de una persona infectada, de insectos o de objetos, agua o alimentos contaminados. Las bacterias también pueden penetrar por un rasguño o una cortada si no se desinfectan. Una de las más temibles toxinas bacterianas es la que produce el botulismo; se encuentra en los alimentos mal conservados. En cuanto se abre una lata contaminada, las bacterias mueren porque el aire las mata, pero las toxinas letales que han estado produciendo mientras se desarrollaban, y que impregnan el alimento, conservan toda su potencia, tanta que un gramo basta para matar a millones de personas.

¿Qué son los virus?

Los virus son organismos mucho más primitivos y pequeños que las bacterias; se encuentran en el límite entre la materia viva y la no viva. Si no están dentro de una célula permanecen inertes, sin dar muestras de vida, y no se pueden cultivar en el laboratorio en un medio nutritivo como se hace con las bacterias. Cuando están dentro de una célula, controlan todos los procesos que se llevan a cabo dentro de ella, y dentro de ella se multiplican.

Los virus, al alterar la bioquímica de la célula le hacen producir toxinas, pero también actúan como antígenos, es decir, la estimulan para que forme anticuerpos que combaten la infección. Los virus son responsables de un gran número de enfermedades, entre ellas el resfrío común, la gripe, todo tipo de herpes, paperas, sarampión, varicela, viruela, rabia y poliomielitis.

Aunque las enfermedades virales no se pueden atacar con antibióticos, muchas de ellas se pueden prevenir por medio de vacunas, por ejemplo, la viruela, la rubéola y la poliomielitis. Se ha comprobado que algunos virus causan cáncer en los animales de laboratorio y hay razones para sospechar que ciertos tipos de cáncer, como la leucemia, pueden ser de origen viral. Esto no significa que el cáncer sea contagioso.

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takataka

Una escritora hace muchos años escribió que algunos tipos de cáncer son de origen virósico. Recién ahora se está comprobando.

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dbueno

Muy bueno

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